足球是当今世界第一运动,而蹴鞠是由我国古代人民发明,现代足球运动的鼻祖,这一点已经得到国际足联的认证,2004年7月,国际足联正式认定:“蹴鞠就是足球的起源,临淄是世界足球的起源地。足球作为一种文化、一种艺术,从中国的淄博起源,并从那里发展成为世界最具魅力的运动。”这种说法的依据是《战国策·齐策》,其中记载了齐国首都临淄人富足而悠闲的生活:“临淄之中七万户……甚富而实,其民无不吹竽、鼓瑟、击筑…蹋鞠者。”蹋鞠被认为是蹴鞠的由来。

秦朝时统治严苛,徭役税赋非常繁重,人民自然没有心思玩蹴鞠。到了汉朝,以黄老之法“无为而治”,社会安定,人民负担较轻,蹴鞠又重新开始流行,迎来了大发展,当时不但有表演性蹴鞠,用脚、膝、头、肩等部位控球,进行各种花式表演,从画像石上的蹴鞠图来看,还有各种空翻、倒钩之类的高难度动作;还有竞赛性蹴鞠,这种蹴鞠和现代足球运动有些类似,分成两队对抗,把球踢进对方防守的洞中,球场称为鞠城,场边还有提供给观众的大殿,汉高祖就很喜欢观看蹴鞠比赛;另外还有军中蹴鞠,当时作为一种练兵的方法,不但能增强士兵的体魄,缓解压力,还能在激烈的对抗中运用各种战术。

唐宋时期,是古代蹴鞠运动发展的又一个高潮,唐朝国力强盛,四海升平,宋朝虽然军事实力较弱,但经济、文化、科技发展迅速,这两个朝代的人民都有着丰富的娱乐活动。唐朝时出现了充气皮球,以动物膀胱为胆,已经和现代足球很接近,取代了之前填充毛发的实心球,另外还出现了了球门,门上挂网,以踢进球门得分,和现代足球已经较为接近。宋朝蹴鞠运动更加流行,上到皇帝下到平民,都喜欢这项运动,宋太祖赵匡胤就曾和大臣赵炅、赵普等人一起蹴鞠,城市街道上也有不少人玩蹴鞠,还有女子蹴鞠的运动。宋徽宗时候,诞生了中国古代第一球星——高俅,高俅因为蹴鞠被赏识,平步青云,宋徽宗就是他的铁杆粉丝。

元朝由蒙古人建立,蒙古人是马背上的民族,他们对汉民族流行的文化和娱乐接受度不高,不过在民间,蹴鞠依然很流行,戏曲家关汉卿在散曲《不伏老》中自述喜爱的娱乐:“我也会围棋,会蹴鞠,会打围…”。明朝建立后,因为有不少军官借蹴鞠饮酒作乐,狎玩妇女,因此朱元璋严禁军中蹴鞠,下旨“蹴鞠者卸脚”,但不能禁止蹴鞠在民间的流行,当时有很多蹴鞠的社团。

到了清朝,统治者为了防止被汉化,不但要求汉族剃发易服,还禁止了很多汉族的文化和娱乐活动,蹴鞠也在其列,顺治皇帝曾口谕禁止踢球,对蹴鞠要“即行严禁”,到了乾隆时期,则颁布禁令,明令禁止一切蹴鞠活动,让蹴鞠这项流行了两千多年的运动,从此销声匿迹。